3 pontos cegos da mídia que mantêm o coronavírus um mistério

Foto de João Silas no Unsplash

Quão preocupante é o novo coronavírus?

Examino a avalanche de reportagens da mídia semana após semana, e ainda estou tendo problemas para descobrir - e isso é com um diploma de saúde pública e com cobertura de epidemias como jornalista.

Muitas histórias coloridas, falta de contexto útil.

Aqui estão três pontos cegos nesse contexto que ficaram claros para mim na semana passada.

1. Não sabemos o que os números realmente significam

A OMS parece preocupada, e isso diz claramente algo - essa não é uma epidemia que deve ser subestimada. No início da semana, o Diretor-Geral declarou que o número de doenças relatadas poderia ser a ponta do iceberg. E os modelos estão prevendo um número dramaticamente alto de infecções (MIT Tech Review + STAT).

Mas os relatórios também começaram a sugerir que a disseminação do vírus pode estar diminuindo na China (AP + The Economist), cujos sinais surgiram na semana passada. Há um otimismo cauteloso sobre isso - não há rebaixamento ao chamar a epidemia de ameaça global.

Outros relatórios foram seguidos rapidamente para sugerir o maior aumento de um dia até agora no número de casos relatados. Isso fez as manchetes dos principais jornais de todo o mundo. Mas - como qualquer epidemiologista suspeitaria - isso se deve, na verdade, a uma mudança na maneira como os casos foram diagnosticados.

A verdade é que é difícil saber com precisão quanto os números que vemos refletem a realidade. Algumas coisas precisam acontecer para que um caso seja contado.

Aqui está um instantâneo: a pessoa precisa saber que está infectada; eles precisam procurar atendimento; o médico precisa solicitar um teste para diagnosticar esta doença; a ferramenta de diagnóstico precisa estar preparada para pegar o vírus certo; se o diagnóstico for positivo, alguém precisará colocá-lo em uma planilha e fazer a papelada para que as notícias desse diagnóstico cheguem às pessoas que o registram; as pessoas que registram precisam denunciá-lo.

Qualquer etapa foi perdida e um caso passa despercebido. Quaisquer alterações nessas etapas e números não refletem a mesma realidade de um dia para o outro.

Indiscutivelmente, esse é o caso ainda mais à luz da cultura de sigilo da China - que faz manchetes (mais sobre as aqui).

2. Nós não sabemos onde o vírus está realmente se espalhando

O que se segue é o seguinte: se algumas partes do mundo parecem intocadas pela epidemia, isso realmente não significa que elas sejam intocadas.

As sobrancelhas foram levantadas esta semana devido ao fato de a Indonésia não ter relatado casos, apesar de seus estreitos vínculos com a China. O mesmo é certamente o caso da África, como apontei duas semanas atrás. Os relatórios sobre a África concentram-se na preparação sob a suposição de que o vírus ainda não chegou lá (Lancet + Devex). Eu arriscaria um palpite de que ele já está circulando sem ser detectado - com exceções, os sistemas de saúde em todo o continente são ruins.

De fato, a doença não parece estar aparecendo em vários lugares onde os modelos prevêem que deveria. Geralmente, funciona de maneira inversa: os cientistas da saúde pública buscam validar como os modelos funcionam, comparando seus resultados com o que está acontecendo na realidade. Mas, às vezes, é difícil definir essa realidade.

3. Há sinais de que a doença é menos grave que a gripe

Enterrado neste relatório da falta de casos registrados na Indonésia está a seguinte declaração:

“Os cientistas não acreditam que a doença esteja no ar, ele [Mackay] disse. "Portanto, não é realmente fácil de entender - é preciso ter um tempo frente a frente com alguém para transmitir esse vírus".

Isso me intrigou. Porque, ao passar pela cobertura até agora, fiquei com a impressão oposta - de que isso estava no ar e poderia ser transmitido facilmente. De fato, a citação está correta. Os Centros Europeus de Controle e Prevenção de Doenças, uma das fontes mais autorizadas, afirma que a via aérea de transmissão não pode ser descartada - mas também não há evidências.

Parece que, na ausência de evidências conclusivas, os funcionários adotam uma abordagem (com razão) cautelosa e assumem que ela pode ser transmitida por gotículas de ar. E as reportagens da mídia estão felizes em assumir que é fácil transmitir a doença.

Outro ponto enterrado em um único relatório: que a maioria dos casos da doença é leve. Isso é comparado a outros coronavírus como SARS e MERS. Mas também é leve em comparação com a gripe sazonal, que mata milhares a cada ano. E, claro, é muito mais suave que o Ebola, que mata uma grande porcentagem das pessoas infectadas.

Em breve descobriremos os detalhes reais. Mas até então, receberei relatos da epidemia com uma pitada de sal dessas incógnitas conhecidas.

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